Viaje de aventura

Las Islas Vírgenes Británicas Después del Huracán Irma

"Irma era una mala mujer".

Estoy en el asiento del pasajero de un taxi cuando visito la isla de Virgin Gorda cuando mi taxista pronuncia el nombre de Irma, el huracán de categoría cinco que azotó las Islas Vírgenes Británicas en 2017. El miércoles pasado en septiembre, el huracán Irma golpeó Cadena de islas con vientos de hasta 185 millas por hora, arrancando techos, arrancando la corteza de los árboles y destruyendo todo a su paso.

"Hemos tenido tormentas de categoría cinco antes, pero nada como ella. Nunca en mi vida he visto algo así ", dice el taxista, sacudiendo la cabeza. Y la lucha de las islas no terminó con Irma; allí estaba el huracán María y siguieron las inundaciones masivas. Por primera vez en la historia del territorio, el gobernador declaró el estado de emergencia.

"Ella nunca se le permite volver aquí en el B.V.I.", continuó mi conductor. "Le estamos quitando el pasaporte".

A medida que avanzábamos por las calles, mis ojos se detuvieron en los rastros de los barcos abollados por la destrucción de Irma que se elevaban sobre los claros cubiertos de hierba y los postes telefónicos perpendiculares al suelo. Pasaron seis meses antes de que todas las islas en el B.V.I. había restablecido el poder. Pero para cuando aterricé en junio, todo estaba en marcha nuevamente.

La playa de la isla Cooper vista desde arribaJamie Ditaranto

El B.V.I. dependen más del turismo que cualquier otra cadena de islas en el Caribe, y aproximadamente la mitad de los dólares de turismo en las Islas Vírgenes Británicas se ganan en el agua. Al explorar estas islas, muchas personas lo hacen en bote, despertándose ancladas cerca de una isla y pasando la noche ancladas en otra. Más de 2,000 de las camas actualmente disponibles en el B.V.I. están en el mar en barcos; después de la tormenta, muchas compañías chárter regresaron y la industria de la navegación se recuperó rápidamente.

Sin embargo, los hoteles se están recuperando más lentamente después de la temporada de huracanes del año pasado. Al momento de escribir este artículo, hay 627 camas de hotel disponibles en tierra, en comparación con las 2,700 antes de la tormenta. La experiencia no ha sido la misma en todas las islas. Por ejemplo, en Tortola, la isla más poblada, muchos hoteles aún se están reconstruyendo, mientras que en Anegada, muchos de los hoteles y villas volvieron a abrir en febrero.

En la Isla Cooper, un islote al sureste de Tortola al que se puede acceder mediante un barco privado o chárter, la reconstrucción ha sido un proceso lento pero determinado. En el eco-lujo Cooper Island Beach Club, el complejo trabajó arduamente para restaurarlo todo, incluida una cafetería que compite con cualquiera en Brooklyn, una micro-cervecería y un bar de ron con la mayor selección de ron en las Islas Vírgenes, a tiempo para Es a principios de abril reapertura.

Restaurar el paraíso no es una tarea pequeña. Irma sacó dos muelles y barrió cinco pies de arena de la playa. "Casi todo lo que necesitaba arreglarse", dijo Patrick Brady, ingeniero de sustentabilidad del resort. "Hemos reemplazado a la mayoría de los componentes de la red eléctrica y solar debido a la intrusión de agua salada". Eso es clave porque los paneles de los techos del complejo suministran el 85 por ciento de la energía en el sitio. Y el daño fue mucho más allá de lo que los invitados pueden ver. “Las bombas de agua y los aparatos eléctricos también han sido reemplazados. También limpiamos y volvimos a sellar cada cisterna en la propiedad debido a la contaminación del agua salada y la vegetación ".

Una vez famosa por sus palmeras sombrías y grandes plantas de uva de mar que bordeaban la arena, la playa se ve un poco desnuda para los huéspedes que regresan. Pero el Cooper Island Beach Club, que es una parada favorita entre visitantes y locales, está de vuelta en funcionamiento y es tan sostenible como lo era antes de la tormenta. La playa también está volviendo a crecer, gracias al programa Semillas de amor que recolecta y planta plantas de semillero donadas de las islas vecinas. La isla Cooper aún tiene sus hermosos atardeceres y el campo de pastos marinos más grande de todo el B.V.I., y la demanda del Club de Playa por sus cervezas artesanales es tan alta como siempre.

Un nuevo desastre  

Sargassum algas que se acumulan en la isla de AnegadaJamie Ditaranto

Los huracanes del año pasado no son el único signo de la amenaza inminente del calentamiento global. Las algas Sargassum, una planta marina marrón y blanda con un ligero olor que se lava en la orilla es un nuevo desastre natural en el Caribe. Con más de lo que nunca antes, algunos centros turísticos están cronometrando en horas de la mañana para limpiar las algas, mientras que en islas remotas se está acumulando en pilas, algunas de hasta 10 pies, que se extienden hasta la costa.

"Es mucho peor que el año pasado", me dijeron muchos lugareños, agregando a la lista de penas de tormenta provocadas por Irma. Pero como aprendería más adelante en mi gira con Terrence, el jardinero y botánico del Cooper Island Beach Club, las algas no son en realidad un resultado directo de las tormentas.

La deforestación en el Amazonas ha generado más nutrientes que nunca antes de correr hacia los ríos que los depositan en el mar, alimentando a las colonias de algas marinas. Las grandes floraciones florecen en las cálidas aguas, formando enormes esteras que son transportadas hacia el norte por el viento y las corrientes oceánicas, no solo en todo el Caribe, sino también hacia el norte hasta Carolina del Norte.

En las playas a lo largo de estas áreas, los trabajadores están limpiando las algas no solo por el bien de los amantes de la playa que se sienten desanimados por el olor y la apariencia, sino también porque es un peligro para la vida marina que se enreda en ellas. En la Isla Cooper, observé al equipo limpiar las algas a primera hora de la mañana, pero cuando regresé para ver la puesta de sol sobre los picos de Tortola, más sargazo había encontrado su camino de regreso a la costa. Cada mañana, tendrán que limpiarlo de nuevo.

La puesta de sol sobre Tortola, vista desde Cooper IslandJamie Ditaranto

Durante mi paseo por los jardines de la Isla Cooper, noté un aire suculento atado a un árbol. Terrence señaló el suelo a solo tres pies del árbol y dijo: “Después de la tormenta, lo encontré allí mismo”. En los vientos feroces de Irma y María, esta planta sin raíces se mantuvo firme. Cuando lo descubrió una vez que pasaron las tormentas, Terrence recogió la tenaz suculenta y la ató de nuevo a su árbol.

La reconstrucción es un esfuerzo lento realizado con muchos pequeños esfuerzos, pero en el B.V.I., las personas están uniendo las piezas, a veces una planta a la vez, con un profundo compromiso de mantener estas islas hermosas y acogedoras, y esperamos que las generaciones venideras.

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Jamie Ditaranto visitó las Islas Vírgenes Británicas como invitado del BVI Junta de Turismo. Síguela en Twitter @jamieditaranto.